移籍・出場停止・B2落ち 原田 幸哉11年ぶりのSG制覇への道のり

2021年8月30日(日)ボートレース蒲郡で行われたSGボートレースメモリアルは1号艇を飾った長崎支部の原田 幸哉選手の優勝で幕を閉じた。

今節は6日間で2着が1度を除いて残り全てのレースを勝利し準パーフェクトを達成。抜群のエンジンも大きく味方したがそんな原田選手も最後にSGを優勝したのは2009年。実に11年8ヶ月ぶりの偉業達成はデビューの地だった。

度重なるB級降格、長期によるSGレースへの斡旋停止、新天地への電撃移籍。再びこの栄誉ある舞台に戻るまでを改めて振り返ることとする。

 

120日間のフライング休みと2度のB級降格


2000年G1新鋭王座優勝時。瓜生正義、守田 俊介、池田 浩二、石田 政吾といった後のSGレーサーがずらりと揃う優勝戦を制した

1995年に76期生としてデビューを飾った原田選手は初レースで初勝利、3年目には年間5度の優勝で新人王、2000年には新鋭王座決定戦(現ヤングダービー)でG1制覇など飾るといった愛知支部の天才レーサーとしてその名前を早い段階から広げていった。そして2002年に全日本選手権(現ボートレースダービー)でSG初優勝を飾り2009年までにSGを3勝と「常滑の池田 浩二」、「蒲郡の原田 幸哉」として支部を常に盛り上げる存在であった。

そんな原田選手はこれまで2度のB級落ちを経験しています。

1度目が3度目のSG制覇を決めた直後に2009年から2010年にかけてのフライング休み。このときは成績審査期間中に2度、前期に1度の計3本分の休暇で120日間の出場停止となりB1落ち。

そして2度目は2013年の整備不良。このときは初日に転覆をした後の整備が整わず節間中のレースでボートが突然減速したことで選手責任が原因として即刻帰郷、3ヶ月の出場停止処分から出走回数不足でB2落ち。

このいずれの事故がG1やSGという賞金の高いレースだったことから復帰後もタイトルレースへの出場が禁止された時期があったことも12年間SGタイトルから遠ざかる大きな理由にも繋がっていた。

 

沖縄移住と長崎支部への移籍


沖縄の自宅には愛知支部を始めとして多くの選手が訪れては自宅に全員を泊めて原田選手と奥様でもてなしている

そんな原田選手を語る上で欠かせないもう1つの転機が長崎支部への移籍です。

2009年に現在の奥様と再婚をした原田選手は2011年に沖縄県の自宅へ拠点を移す。愛知支部に籍だけは置く形だったのを2017年に奥様の故郷であり沖縄から最も近い長崎支部へと移籍する運びとなった(愛知に自宅が無いので前検の前日は中日ドラゴンズの選手の家に泊まっては当日に会場まで送ってもらっていたというのは有名な話)

瓜生 正義選手のように自宅は東京にありつつ福岡支部に所属しているという選手は多いものの支部のエース格が所属そのものを変更するのは結婚の関係で行う女子選手ではともかく男子選手では珍しいケースだった。

更に長崎支部はボートレース大村の売り上げがトップクラスで良い一方で全国を見てもレベル低い。それを物語るように現在長崎支部に所属するSGレーサーは原田選手のみで長崎支部の選手がSG初優勝を決めたのも国光 秀雄さん以来34年ぶりのことであった。

 

故郷への恩返しと支部の活性化へ

今回のSG優勝後にデビューの地でのSG優勝に喜びを爆発させた原田選手。インタビューで印象的だったのは「育ててくれた蒲郡にやっと恩返しができました」という地元水面への思い。それと同時に現在低迷する支部の後輩たちへ「これで長崎支部の若い選手が勇気づけられてくれたらうれしい」という言葉だった。

例え外様であったとしても支部を引っ張り、刺激を与える原田選手の今節の活躍を見た後輩、若手選手たちの大きな刺激を与える勝利であったことは間違いないだろう

 

令和のトレンド?ベテランレーサーのSG優勝

今年からマスターズの仲間入りを果たしいきなりG1優勝をさらった原田選手は現在45歳。6月にグランドチャンピオンを制覇した前本 泰和選手、先月オーシャンカップを制覇した濱野谷 憲吾選手に続いてまたもベテラン選手のSG優勝で幕を閉じることとなった。今節最後まで優勝を争った白井 英治選手も今年で44歳を迎え来年からはマスターズへの参加資格を得る年齢となった。

「世代交代が進んでいない」と苦言を呈したいファンの人もいるだろう。ただし原田選手は優勝後に「まだまだ僕ら世代も終わっていない。いいレースをして、もっとファンを楽しませたい」という言葉を残している。

気持ちはいつまでも若く、攻めるレースでファンを盛り上げるベテラン選手たちの活躍にここからのSG戦線でも決して目が離せない。

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